Elisabeth Cardis: “A los 24 años, fui a Hiroshima para entender los efectos de la radiación”

Elisabeth Cardis, experta en los efectos de la radiación sobre la salud, comparte su apasionante carrera profesional y proyectos actuales en el ISGlobal.

Elisabeth Cardis trabaja al Instituto de Salud Global (ISGlobal) estudiando los efectos de la radiación.

Elisabeth Cardis trabaja en el Instituto de Salud Global (ISGlobal) estudiando los efectos de la radiación.

Nacida en Ottawa (Canadá), Elisabeth Cardis vive en Sant Pere de Ribes con su marido y sus dos hijos (de 14 y 17 años). La epidemióloga, una experta mundial en radiación, habla francés, español, inglés y un poco de japonés y ruso, idiomas a los que ha añadido el catalán desde que llegó a Barcelona hace ocho años para establecer el programa de radicación del entonces CREAL – ahora reconvertido en el Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal). Recientemente ha recibido la medalla “Chernóbil – 30 años” de un instituto de investigación del Ministerio de Salud de Rusia, por su trabajo en la evaluación y mitigación de las consecuencias del accidente nuclear.

 

¿Cómo te introdujiste al campo de la radiación?

Map of Japan with Hiroshima marked in red. Photo from Wikipedia.
Mapa de Hiroshima en Japón. Fuente: Wikipedia.

Siempre me gustaron la medicina y las matemáticas. Un tutor en Ottawa me habló sobre la bioestadística y la epidemiología e hice el doctorado en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Washington en Seattle. Allí tuve la oportunidad de ir 15 meses a Hiroshima para aprender sobre los efectos de la radiación – ¡al sitio donde explotó la primera bomba atómica lanzada en tiempos de guerra!

¿De dónde vino esta oportunidad?

La Fundación para la Investigación de los Efectos de Radiación está financiada por los EUA y Japón, y cada año los EUA envían algunos investigadores para ayudar. La Academia Nacional de Ciencias tenía un acuerdo con mi universidad y yo fui la segunda estudiante que fui. La mayoría de los estudiantes no estaban interesados en ir a Japón, pero yo sí. A lo mejor a causa de mi bagaje internacional y de mi interés previo por China: ya había estado intentando aprender chino por mi cuenta, ¡así que cambié el chino por el japonés!

¿Qué aprendiste allí?

Mi doctorado se centró en el cáncer inducido por la radiación. A causa de las bombas atómicas sabemos mucho sobre las personas con exposiciones moderadas y altas, pero me di cuenta de que no sabemos tanto sobre los efectos a bajas dosis de radiación: es difícil estudiarlas para estimar los efectos. Aun así, muchas personas están afectadas por ellas: mediante la medicina  diagnóstica, en los puestos de trabajo y en nuestro entorno en general… De manera que las radiaciones a dosis bajas son importantes, pero estudiarlas es más difícil y controvertido. ¡De hecho, me prometí a mi misma que nunca las estudiaría!

» Las radiaciones a dosis bajas son importantes, pero estudiarlas es más difícil y controvertido»

No obstante…

Mapa de Chernóbil. Fuente: Wikipedia.
Mapa de Chernóbil. Fuente: Wikipedia.

Sí, ¡es el tema principal al que me dedico ahora! Después de mi tesis doctoral recibí una oferta de trabajo en Montreal y otra en la IARC (Agencia Internacional para la Investigación sobre el Cáncer) en Lyon. Cuando ya estaba en Lyon, la IARC tenía que hacer un estudio sobre los trabajadores de la industria nuclear y, con mi experiencia en Hiroshima, me pidieron que lo hiciera. La primera etapa, la combinación de datos de tres países, costó más de los 18 meses previstos, de manera que mientras tanto empecé a hacer más trabajo, añadiendo 12 países más al proyecto… Entonces ocurrió el accidente de Chernóbil. ¡Acabé creando una unidad de radiación en la IARC y me quedé 22 años!

¿Por qué te fuiste?

Cuando se creó el CREAL en el año 2005, Manolis Kogevinas, uno de los directores, me escribió diciendo que estaban buscando gente. Me costó un año decidirme pero sentí que era el momento para hacer un cambio y para participar en el desarrollo de este nuevo centro. Fue una buena decisión. En el CREAL (ahora ISGlobal) tenemos un entorno estimulante, no jerárquico, las decisiones se toman de forma compartida, y por supuesto ¡estamos en el  Parque de Investigación Biomédica de Barcelona (PRBB), muy cerca del mar!

La radiosensibilidad, por qué unas personas somos más sensibles que otras a los efectos de la radiación, es todavía un misterio en el campo de la radiación.

¿Cuáles son las principales cuestiones abiertas en el campo de la radiación?

¡Hay muchas! Una de ellas sería la radiosensibilidad. Algunas personas somos más sensibles que otras a los efectos de la radiación; ¿por qué? También necesitamos saber más sobre los efectos no cancerígenos, como las enfermedades cardiovasculares, cognitivas, cataratas… Además, ¿son los efectos de la radiación externa y de la radiación que inhalamos o ingerimos y que permanece en el organismo, similares o diferentes? Y, finalmente, ¿la radiación no ionizante tiene efectos en la salud?

 

 

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *